Tim responde: ¿cuál es el animal más pequeño?

Un amiguito llamado Tomás, de 7 años, plantea la siguiente pregunta: ¿Cuál es el animal más pequeño? He visto una pulga y es el más pequeño que he visto hasta ahora.

Hola Tomás, es cierto que la pulgas son animales muy pequeños pero hay otros aún más chicos. Los campeones en pequeñez son los mixozoos, unos animalitos que viven dentro de peces y gusanos marinos. Y sólo pueden verse al microscopio.

Imagen de un mixozoo al microscopio. Foto del artículo de Alama-Bermejo y col. (2012) PLoS ONE 7(2): e32679 (con Licencia Creative Commons).

Para que te hagas una idea de lo pequeños que son: en un milímetro cabrían al menos unos 50 de ellos (un milímetro es el espacio entre dos rayas pequeñas de nuestra la regla de medir). Durante mucho tiempo confundieron a los científicos. Por su tamaño se pensaba que eran seres de una sola célula y, por tanto, no eran considerados “animales”.

Después de muchos estudios se descubrió que sí son animales y parientes muy simples de las anémonas, los corales y las medusas de mar.

Aunque son inofensivos para los humanos, algunos de los mixozoos causan enfermedades en peces por lo que hay mucho interés por conocerlos mejor. Especialmente para mejorar el cultivo de peces alimentarios (como el salmón) y ornamentales (como la carpín dorado).

El carpín dorado es uno de los peces que pueden enfermar si son invadidos por los mixozoos.

El siguiente, entre los animales campeones en pequeñez, es un crustáceo (un pariente lejano de las gambas y camarones) con un nombre muy raro Stygotantulus. Es un tipo de plancton microscópico y es tan pequeño que pueden caber hasta 10 individuos en un milímetro.

Es un “bichito” bastante aprovechado ya que vive pegado a otros tipos de plancton un poco más grandes y los parasita. Se describieron hace más de 25 años pero todavía no se han podido obtener fotos de ellos. Los conocemos por diagramas detallados que han realizado.

En tercer lugar en pequeño tamaño, está un curioso tipo de avispa del género Dicopomorpha. El macho de esta especie es el más pequeño de todos los insectos conocidos: en un milímetro cabrían unos 6 de ellos. Son ciegos y no poseen alas. Para reproducirse se aprovechan de los huevos de un tipo de “piojo” de los libros donde viven durante un tiempo.

Imagen de microscopía electrónica de la avispa “Dicopomorpha“ el insecto más pequeño conocido. Foto del artículo de Huber y col. (2013) Journal of Hymenoptera Research 32: 17–44 (con Licencia Creative Commons).

Como ves los mínimos de tamaño entre los animales son para los invertebrados: “anemonas simples”, plancton y avispas.

En la próxima entrega te mostraremos otros tipos de animales pequeños, pero centrándonos sólo en los vertebrados, aquellos que tienen un esqueleto interno y una columna vertebral. Veremos entonces cuáles son a los vencedores en pequeñez entre los peces, anfibios, reptiles, aves y mamíferos.

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